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《最後的太空人》:當孩子們不再夢想長大成為太空人,這本書還記得妳的童年宇宙夢想

2021/08/03閱讀時間約 7 分鐘
在人類歷史的某一個世代,「長大要做太空人」是許多小孩子的夢想,那是一個世界強權在宇宙展現國力的年代。而在《最後的太空人》書中背景的 2050 年代,那時因為一起 20 年前的嚴重太空梭爆炸事故,導致全世界已經不再對太空人抱持幻想,連美國太空總署也因為經費逐年刪減而形同虛設。事實上不用等到 2050 年,如今大概也沒有太多孩子夢想成為太空人,亞馬遜創辦人貝佐斯不久前才飛進太空 11 分鐘、距離地表超過 100 公里。而他從來都不是專業太空人——他甚至沒有接受過美國太空總署最短 3 年的太空人訓練過程,那天他前往太空梭時,還戴著不合太空人服裝規範的牛仔帽。
而當前往太空的門檻可望漸漸降低、而各式無人載具與機器人的技術越來越成熟,《最後的太空人》這本虛構小說的書名,似乎越來越可能成為現實。
這是事實,當日本太空人野口聰一,於去年底搭乘SpaceX太空梭離開地球,日本除了又掀起一波太空人熱之外,也有人好奇,為什麼 56 歲「高齡」的野口聰一仍然要從事這麼冒險的任務——野口事實上是所有機組員中年紀最長的。而另一位來自美國的組員夏儂沃克,其實年齡也僅小野口兩個月而已。這說明了,日本並不是特例,在全球,太空人已經不再是一個「青黃不接」的職業,現況已經是「遍地金黃」。現役日本太空人平均年齡,已經高達 51 歲,而最年輕的加拿大太空人們,平均年齡也有 42 歲——這代表著,現在在太空中研究宇宙奧秘的太空人們,其實都是大叔大嬸呢。
日本太空人野口聰一大叔
莎莉詹森也是 56 歲的大嬸了,在 20 多年前的 2034 年,她是太空梭獵戶座六號的指揮官,肩負著人類史上的重大任務——她要帶領三位機組員登陸火星。但在光輝的旅程途中,發生了不明原因的意外。這次意外徹底摧毀了人類拓展邊疆的野心,而詹森也成為了眾矢之的,從此自我放逐,淪落成卡納維爾角外海的潛水員——每個經歷過太空時代的孩子們,都熟悉的美國 NASA 卡納維爾角基地,在書中已成為一片荒蕪的廢墟。
作者大衛惠靈頓與原版書封:「我們以為我們不再需要她」
但故事現在才開始,一顆行跡詭異的物體,在 20 年後飛進太陽系,它似乎像是顆逐漸靠近太陽的小行星。讀者誤解《最後的太空人》是電影《世界末日》續集的時間只有一點點:某位長期追蹤這個名為「2I」不明物體的科學家意外發現,接近太陽的 2I ,竟然減速了,而且修改了行進方向,對準地球而來。沒有彗星、流星與小行星會像這樣減速、甚至轉變航向,與其擔心地球發生電影《世界末日》或是《彗星撞地球》裡那樣的撞擊災難,更大的問題橫亙在 NASA 眼前:這難道是外星人與地球的初次接觸(first contact)嗎?
《彗星撞地球》
垂垂老矣的 NASA 探索暨運行部副部長羅伊,招集一幫地球菁英,準備前進 2I 探個究竟。如今他們擁有比 20 年前更先進的科技,卻沒有 20 年前的太空人們,能帶領這些從未上過太空的科學家完成任務。20 年前的全民公敵詹森,成了羅伊的最後希望。詹森不願意再次成為令她功敗名裂的太空人,但除了因為這次事件太過離奇、國家與全人類都需要她之外,其實詹森這 20 年來的心魔,也在催促她重披戰袍—— 她想為 20 年前的事故、與因她遇害的同僚們贖罪,而這是她生命中千載難逢的第二次機會。
仍然記得挑戰者號爆炸事故的 80 年代孩子們,在閱讀《最後的太空人》時,等同重新回憶那個充滿希望的太空競賽年代。那時我們幾乎活在一個科幻小說與真實界線模糊的世界,那些令人激動的太空梭倒數計時、電視機傳來隨著太空梭上升的轟然巨響與滿幕火光,好像召喚著我們投入人類先鋒的行列,到前人未至的異星球探索更多未知……直到 NASA 的挑戰者號在起飛後不久爆炸;直到蘇聯解體,使美蘇間的太空競賽正式落幕;直到哥倫比亞號太空梭在返航時爆炸,導致機上所有人員罹難;直到 2011 年,美國總統歐巴馬正式取消了載人太空梭探索計畫。
歐巴馬取消了「星座計畫」(Project Constellation)
對當年失去太空夢、如今已不再是孩子的大人們而言,《最後的太空人》單單開頭就可能引發你的懷舊淚水,但是,我們甚至還沒進入這本小說的重點。
2I 引起全球領導人的高度注意,同時也讓私營太空企業摩拳擦掌:彷彿在隱喻當今亞馬遜與 SpaceX 等民間企業的太空熱潮, 《最後的太空人》裡的跨國企業 Kspace,想方設法要成為地球第一個接觸外星飛船的歷史先鋒,他們的太空梭不顧安危,冒險超越詹森指揮的獵戶座七號,提前一天與 2I 接觸了。但是當獵戶座七號到達 2I 前,卻發現 Kspace 的太空人們都消失蹤影了,他們去哪了?而眼前這台超乎人類想像的異星飛船 2I 之中,又藏著什麼祕密呢?
《2001太空漫遊》
《最後的太空人》不但呼喚你已遺忘的太空計畫夢想,同時也喚起你熟悉的那些「太空恐怖」(cosmic horror)類型電影記憶。《接觸未來》(Contact)裡,主角費盡幾乎整部電影的時間,只想與外星人接觸,但接觸之後呢?電影瞬間就進入收尾。可是在《最後的太空人》裡,同樣費盡一番工夫上太空、同時成功抵達飛船面前的詹森,卻得面臨更加詭異難解的未知冒險:這台來自數十光年外的神秘機械,有著自己的運行邏輯、有著地球人無法以常理想像的奇特現象;更糟的是,還也有著可以瞬殺人類的外星生物——
你可以立刻聯想到《撕裂地平線》裡化人間為煉獄的外星神秘力量、《異形》裡有著未知生態的怪物、《禁忌星球》忠心耿耿輔助人類的機器人們、洛夫克拉夫特作品裡那些超越善惡的異次元巨大古神們……當然,還有大部份太空恐怖電影裡必備的「純良人性」:在完全無光、無氧、無人救援的深空裡,人性的猜忌、懊悔、背叛、恐懼、與殘暴等等陰暗面,被無限制地放大了,外星怪物甚至不需要動手,人類之間就要互噬而亡了。
《撕裂地平線》
要描寫獵奇難測的外星生態並不困難,你可以發揮天外飛來一筆的創意——反正也沒人見過外星人。但是開頭已經盡力讓讀者回想太空年代光榮與失望的《最後的太空人》,在描述詹森等人面對的外星奇景時,同樣按照生物學的真實脈絡,設計了「不合情卻合理」的生態邏輯。這些怪物未必像人類一樣進化出四肢,但牠們的演化也必然有某種說得通的意義,而不單單僅是「無可名狀」的恐怖。這些紮實的設計,隨著劇情鋪陳,逐漸累積出引導劇情發展的骨架,帶領讀者與詹森,前往不可思議的結局。
重溫歷史記憶、滿足刺激需求、打造出一趟驚心動魄的宇宙冒險,在這個連太空恐怖電影都已漸漸不再流行的年代,《最後的太空人》擁有比電影更豐沛的娛樂效果與感動。

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子穎
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