第318話:千萬別抬頭!小行星撞來了怎麼辦
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第318話:千萬別抬頭!小行星撞來了怎麼辦

2022-03-29|閱讀時間約 3 分鐘
2021年年底,NETFLIX製作了一部由李奧納多迪卡皮歐主演(我忍住不寫「皮卡丘」這個中年人笑話了),主題是「彗星(即將)撞地球」的電影,收視率長紅,網路上也熱烈討論,不過評論是正反兩極都有。
彗星撞地球了,千萬別抬頭!(來源:Adam McKay/Netflix)
在這部作品中,從發現彗星到真的撞到地球,還有半年的時間可以演完一齣電影的劇情。不過許多人可能都不知道,就在上個禮拜的3月11日,一位匈牙利天文學家K. Sárneczky發現了一顆正往地球接近的天體,立刻向NASA設立的「小行星中心」(Minor Planet Center)通報。一個小時後,歐洲太空總署(ESA)正式發表:「有一顆距離地球不到五萬公里的小行星接近中,命名為2022 EB5,一小時內擊中地球的機率是100%」。
只不過是塊石頭,看我用鋼彈把它推回去!ν ガンダムは伊達じゃない(來源:富野由悠季/SUNRISE)
估計的撞擊點,是在冰島北方數百公里的海域。這是人類史上第五顆在撞到地球之前看到的小行星。
分析結果,這顆隕石直徑大約三公尺,撞擊時釋出的能量大約為3000噸(黃色炸藥)級,相當於一顆戰術核彈的威力(廣島原子彈是16000噸)。
這不是超嚴重的嗎?!怎麼會無聲無息呢?
原因可能是,這顆小行星有一些裂縫與空隙,進入大氣圈時溫度急速升高,空隙內的空氣壓力也遽升,空氣還來不及從裂縫洩壓,這個壓力就把小行星給炸成碎片了。
說來運氣不錯,要是稍微偏一點,打在莫斯科附近的話,戰事陷入泥淖中的普丁搞不好一抓狂就把幾千顆核彈一口氣射出去,人類就滅亡了…
看到這裡各位可能會有個疑問,全世界花這麼多錢養了一大堆科學家,怎麼會到撞擊前兩小時才看到呢?
因為小行星太小了,而且本體不會發光,所以要靠得夠近才看得到。
雖然這種大小的隕石不至於毀滅整個地球,但是也具有核彈般的威力,這次是運氣好自爆了,萬一沒有呢?
其實NASA一直有在做相關的規劃,其中一個計畫叫做「π終端行星防禦系統」(π Terminal Planetary Defence),是由加州大學聖塔芭芭拉分校物理系的Philip Lubin所提出。方法是:用飛彈打它!
「π終端行星防禦系統」示意圖(來源:UCSB)
好像沒什麼了不起,屬於如果是電影劇情一定會失敗的那種。
Lubin教授的設計是這樣:由於是針對小型天體,飛彈搭載的彈頭不像電影裡面都用的核彈,而是「穿甲散彈槍」的概念,飛彈打上之後將大量的「鐵釘」釋放成為10乘10的方陣,由於隕石是以音速的數十倍撞過來,所以相對速度極快,用這個穿甲彈陣列打穿隕石將之粉碎。
隕石變成小碎片後雖然還會繼續向下掉,但是由於打碎後接觸面積變大很多,所以會有更多的部分在大氣層中燒掉,直接撞擊地球的力量就小多了。
這個計畫目前還在初期構想階段,被NASA的先端概念研究所(NASA Innovative Advanced Concept,NIAC)選為Phase 1的研究計畫。在論文預印本arXiv上有計畫內容,最近更新日為2022/01/21。
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歐洲太空總署新聞稿(2022/03/14):https://neo.ssa.esa.int/-/fifth-notch-for-planetary-defenders
arXiv論文(2022/01/21):https://arxiv.org/abs/2110.07559
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